El factor de carga (también llamado factor de planta) es una de las variables más relevantes al analizar la factibilidad de cualquier inversión en una central de generación eléctrica. Éste se define como el cociente entre la energía generada en un determinado período de tiempo y el máximo que sería posible producir en el mismo período (potencia máxima por cantidad de horas del período de tiempo).

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Si bien esta variable es importante en todas las tecnologías, en las derivadas de algunas fuentes renovables, como la solar y eólica es aún más relevante. Esto se debe a que los costos variables de producción son mínimos en este tipo de centrales por lo que un mayor factor de carga (mayor energía generada) se traduce en mayores ingresos sin mayores gastos (solo los costos de Operación y Mantenimiento que son relativamente pequeños).

Considerando flujos de fondos simplificados, se ve una relación casi lineal entre el factor de carga del parque eólico y el precio de la energía (para obtener una misma tasa de rendimiento). Por ejemplo, de acuerdo a supuestos estándar, para obtener una tasa de retorno del 12%, un proyecto con un factor de carga 15% menor que otro requeriría un precio casi 15% mayor.

El factor de carga real que tiene una granja eólica depende de una amplia variedad de factores, pero en la actualidad se identifican altos factores de planta con vientos de mejor calidad. De acuerdo al Reporte Anual 2014 del IEA WIND (publicado en Agosto de 2015), los factores de carga en el año 2014 variaron en distintos países entre valores menores al 20% (Alemania 18,7%, Italia y Suiza 20%) a valores máximos de alrededor del 37% en instalaciones off shore (en el mar) en países como Holanda y Reino Unido. Países con gran conocimiento y desarrollo de la industria éolica, tales como Estados Unidos, Dinamarca, Irlanda y Noruega poseen factores de carga levemente superiores al 30%.

Ahora bien, la pregunta que surge es, ¿qué está ocurriendo en Argentina? A mayo de 2016, en Argentina tenemos instalados 3 parques eólicos de porte mediano, Parque Eólico Arauco (de 50MW ubicado en la provincia de La Rioja), Parque Eólico Loma Blanca (50 MW, provincia de Chubut) y Parque Eólico Rawson (77,4 MW, provincia de Chubut).

Factor de Carga en los principales parques eólicos de Argentina

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Como se puede observar en la tabla precedente, los principales parques eólicos de Argentina presentaron, de 2014 al presente, factores de carga relativamente altos. Así, el promedio del país fue superior al 36%. Si consideráramos sólo los ubicados en la provincia de Chubut, arribamos a valores por encima del 40%.

Si bien la interpretación del factor de carga podría ser que, por ejemplo, el Parque Eólico Loma Blanca generó en 2015 el 41% de las horas a plena carga y el resto de las horas no generó, esto dista de ser la realidad, en la cual generó en la casi totalidad de las horas, aunque en valores variables dependiendo, principalmente, de la velocidad del viento en cada momento.

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Como se puede ver en el gráfico a continuación, el primer cuatrimestre de 2016 presenta mayor nivel de generación que el correspondiente a 2015, de hecho el factor de carga es de casi 42% en 2016 y 38% en el año anterior.

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A modo de conclusión, se puede indicar que nuestra Patagonia presenta unos vientos muy buenos comparados con otros lugares del mundo, lo que se traduce en muy altos factores de carga. Los mismos son el doble que los que se encuentran, en promedio, en algunos países europeos y un 50% más altos que países europeos con mejores vientos (Dinamarca, Irlanda, Reino Unido).

En el Parque Eólico Arauco se observan factores de carga mucho menores que los patagónicos, pero que están en línea con los existentes en otros lugares del mundo como China o Corea.