Las cámaras capturan en una fila de líderes locales posando con relucientes palas doradas en un campo abierto. Celebra el inicio de la construcción de una nueva granja solar. O un nuevo parque eólico. O un campo de batería. Esta escena está teniendo lugar en todo el mundo a medida que las comunidades celebran su progreso en el desarrollo de una nueva generación de energía renovable para ayudar a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero (GEI).

Pero para alcanzar ese futuro de energía más limpia, necesitamos más que una nueva construcción. La inversión en nuestra infraestructura existente también es necesaria para lograr nuestros objetivos energéticos de manera segura y confiable–, y también puede llevarnos allí más rápido y más barato. Nuestras plantas de energía existentes, líneas de energía, sistemas de distribución y otros componentes del sistema de energía están envejeciendo cada día, y no fueron construidos para manejar las nuevas demandas que se les imponen.

No podemos construir nuestro camino hacia un futuro de energía limpia de la noche a la mañana– también debemos reconstruir la infraestructura existente. La reconstrucción y actualización de nuestra infraestructura energética aprovechará al máximo nuestros activos existentes y creará una base sólida para el futuro. La infraestructura existente en el mercado energético es fundamental para cumplir los objetivos de energía renovable. Debe ser rediseñada, actualizada y optimizada para cumplir con esos objetivos de energía limpia y aumentar la resiliencia.

Durante décadas, la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles ha emitido informes sobre el estado de nuestra infraestructura en los Estados Unidos. Año tras año, el sector energético ha recibido calificaciones pésimas. Este no es un problema nuevo, pero es un problema urgente a medida que nos atrasamos en la carrera por salvar nuestro planeta.

Nuestro sistema eléctrico no se utiliza como se pretendía originalmente

La mayor parte de la infraestructura existente en el mundo está siendo llevada a diseños extremos.

El impulso para construir parques eólicos e instalaciones solares está cambiando las características de nuestro suministro de energía. La mayoría de las redes eléctricas se diseñaron alrededor de una fuente de energía centralizada, como una instalación de carbón, nuclear o hidroeléctrica.

Ahora, a medida que avanzamos hacia fuentes de energía distribuidas más pequeñas, como la eólica y la solar, nuestras redes deben rediseñarse para mantener una entrega de energía segura y confiable. En lugar de una planta centralizada que distribuye energía al usuario final, la energía se está volviendo a conectar a la red. La energía ahora debe fluir en dos direcciones en un sistema diseñado para una sola dirección.

La mayor fuente global de energía renovable es la energía hidroeléctrica. La gran mayoría de estas instalaciones se construyeron en los años 50 y 60. Ahora, estas instalaciones se ven obligadas a funcionar en uno de los dos extremos.

Sequía extrema en el lago Mead, Nevada.

El clima extremo está haciendo que los depósitos se llenen hasta su capacidad, lo que requiere el uso de vertederos de emergencia, a veces con resultados perjudiciales. Y durante épocas de sequía extrema, los embalses son bajos y las plantas se ven obligadas a funcionar a niveles más bajos, de manera menos eficiente que la diseñada originalmente.

Debido a que no hay suficiente almacenamiento de energía, la naturaleza intermitente de las nuevas energías renovables (que se genera solo cuando brilla el sol o sopla el viento) está causando que las plantas existentes comiencen y se detengan con mucha más frecuencia. Esto causa desgaste adicional y afecta la forma más grande de almacenamiento de energía en la actualidad: las plantas hidroeléctricas de almacenamiento por bombeo.

Debemos revisar y adaptar nuestra infraestructura energética existente si esperamos alcanzar nuestros objetivos de fuentes de energía limpias y sostenibles.

Hacer que nuestras fuentes de energía existentes sean más limpias

Si una comunidad tiene la meta de ser 100% renovable para el 2050, ¿cómo será impulsada durante los próximos 20 o 30 años antes de alcanzar esa meta? El gas natural a menudo se cita como el combustible «puente» para llevarnos a nuestros ambiciosos objetivos. Una infraestructura de energía de gas sólida es vital para nuestro futuro de energía limpia. Asegurarnos de que la infraestructura energética existente esté en buenas condiciones nos ayuda a alcanzar nuestras metas de manera segura y confiable.

Muchos proveedores de energía están convirtiendo las centrales eléctricas que queman carbón a gas natural más limpio y más barato. Ahora bien, ¿cómo transportamos gas a estas centrales eléctricas de manera segura y eficiente? Tuberías.

Una infraestructura de energía de gas sólida es vital para nuestro futuro de energía limpia.

Las tuberías tienen enormes beneficios más allá de transportar combustibles a las plantas de energía. Por un lado, la infraestructura de la tubería disminuye la cantidad de combustible que se transporta por rutas o vías de ferrocarril, lo que reduce las emisiones de los vehículos a combustión y mejora la seguridad del tráfico.

Adicionalmente, si invertimos en nuestras tuberías existentes, podremos reducir las fugas de metano, lo que podría tener algunos de los mayores beneficios en la reducción de gases de efecto invernadero a nivel mundial.

Debemos reconocer a la transición energética que está teniendo lugar. Nuestras fuentes de energía existentes son críticas para cerrar la brecha hacia un futuro de energía 100% limpia.

Reducir las ineficiencias y aumentar el rendimiento

Necesitamos usar nuestra infraestructura a su capacidad óptima si esperamos lograr un futuro de energía limpia. Con las actualizaciones de los sistemas existentes, podemos tomar formas de energía comprobadas y hacerlas más eficientes. Necesitamos a nuestra energía de carga base estable para mantener la confiabilidad mientras agregamos nuevas fuentes como la energía eólica y solar.

Según el DNV-GL, entidad de certificación internacional, «las ganancias generadas por la eficiencia juegan un papel mucho más importante para ayudar a reducir las emisiones en las próximas dos décadas, que la contribución combinada del cambio a eólica, solar y vehículos eléctricos».

No solo estamos viendo esto en la industria energética sino también en los sitios mineros. Esto es clave porque los materiales necesarios para impulsar nuestra revolución verde deben ser extraídos. Los metales preciosos en los paneles solares hasta el litio en las baterías de almacenamiento y los vehículos eléctricos se encuentran en el suelo, por lo que los sitios mineros deben continuar funcionando de manera eficiente para extraerlos.

El problema es que muchos de estos sitios han estado en funcionamiento durante más de 50 años. Por lo tanto, es esencial que actualicemos el equipo y la tecnología para hacer que estos sitios sean más sostenibles y eficientes energéticamente.

Además, la mejora de las instalaciones hidroeléctricas existentes con las turbinas más nuevas y eficientes podría aumentar la producción en un 30% o más. E, invertir en nuestro sistema de energía con actualizaciones como la tecnología de corriente continua de alto voltaje (HVDC) podría hacer que la distribución sea más fácil, segura y eficiente.

Reconstruyendo un futuro energético más limpio

Los recursos dedicados a reducir las emisiones y construir un futuro de energía limpia deben incluir una inversión en nuestra infraestructura existente. Si bien la nueva construcción puede obtener el centro de atención y los titulares en los diarios, la reconstrucción y la reconfiguración de nuestra infraestructura existente es necesaria y, en la mayoría de los casos, más rápida y económica.

Mejorar nuestra infraestructura existente es la mejor oportunidad que tenemos para combatir el cambio climático antes de que sea demasiado tarde.